Понятие «холдинг» происходит от английского глагола «to hold» («владеть, удерживать»). Под этим подразумевается владение долей участия в предприятии. Однако точное определение в экономическом и налоговом праве Германии отсутствует. Периодически сложносоставные понятия на основании понятия холдинга встречаются в регламентах Европейского сообщества (Societas Europaea) и в нормативно-правовых предписаниях для финансового и страхового сектора.

Например, в законе о кредитовании упоминается финансовая холдинг-компания или финансовая холдинг-группа. Однако ни одно из этих предписаний или регламентов не предусматривает нормативного определения холдинга. Учитывая разнообразие вариантов применения и отсутствие нормативного определения, понятие холдинга можно описать на основании следующих признаков:

  • Холдинговая компания (предприятие, выступающее в качестве материнской компании),
  • Владение долями участия в одном или нескольких юридически самостоятельных предприятиях (отсутствие оперативной деятельности),
  • Цель владения долями участия в предприятиях не носит исключительно временный характер.
Пример формулировки

«Сферой деятельности предприятия является управление имеющимися и будущими долями участия, а также деятельность в качестве управляющей холдинговой компании. Компания может заниматься любыми делами, которые прямо или косвенно направлены на достижение целей компании. Она может принимать участие в других предприятиях, даже если они имеют другую сферу деятельности, приобретать или учреждать их, принимать на себя функции по управлению делами таких предприятий, а также создавать филиалы внутри страны и за ее пределами и заключать договоры между предприятиями.»

Применяющиеся в отношении акционерных обществ правила строги и сильно формализованы, вследствие чего акционерное общество в качестве холдинговой компании не является предпочтительной организационно-правовой формой в случае с группами малых предприятий с определенным кругом участников. Учитывая, что правление действует под собственную ответственность, участники могут принимать участие в управлении делами только в ограниченном объеме.

В свою очередь, для больших концернов холдинговая компания в форме акционерного общества является оптимальным вариантом. Решающее значение при этом имеет факт заменимости долей участия. Для международных предприятий ограничение ответственности участников на основании принадлежащих им акций является еще одним существенным аргументом в пользу холдинговой компании в форме акционерного общества.